Deux nouvelles missions d’exploration de Vénus prévues par la NASA

L’administrateur de la NASA, Bill Nelson, à Washington, le 2 juin 2021.

La NASA a annoncé, mercredi 2 juin, deux nouvelles missions d’exploration de Vénus, la planète la plus chaude du système solaire, pour tenter de mieux comprendre pourquoi elle est devenue le « monde infernal » qu’elle est aujourd’hui, quand sa voisine, la Terre, est, elle, devenue habitable.

Ces deux missions, baptisées « Davinci + » et « Veritas », devraient décoller « dans la période 2028-2030 », a précisé l’agence spatiale américaine dans un communiqué. « Elles vont permettre à la communauté scientifique d’étudier une planète où nous ne sommes pas allés depuis trente ans », a déclaré le nouvel administrateur de la NASA, Bill Nelson, lors d’une allocution annuelle devant le personnel de l’agence.

« Il y a Mercure, la planète la plus proche du Soleil, qui n’a pas d’atmosphère. Ensuite il y a Vénus, avec une atmosphère incroyablement dense. Puis il y a la Terre, avec une atmosphère habitable, a-t-il listé. Nous espérons que ces missions vont nous permettre de mieux comprendre comment la Terre a évolué, et pourquoi elle est actuellement habitable, quand d’autres [planètes] ne le sont pas. »

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Composition de l’atmosphère et histoire géologique

Image de la planète Vénus réalisée avec les données du vaisseau spatial Magellan et de Pioneer Venus Orbiter.

Davinci + devra mesurer la composition de l’atmosphère de Vénus, et déterminer si la planète a un jour abrité un océan. « La mission consiste en une sphère qui plongera dans l’épaisse atmosphère de Vénus, en faisant des mesures précises des gaz nobles et d’autres éléments », a expliqué la NASA.

Veritas devra, pour sa part, étudier l’histoire géologique de Vénus, en étant placée en orbite autour d’elle. La mission devra « retracer les reliefs sur la quasi-totalité de la surface de la planète afin de créer une reconstruction en 3D de la topographie, et confirmer si des processus tels que la tectonique ou le volcanisme sont toujours à l’œuvre », selon la NASA. Veritas devra également déterminer si des volcans actifs rejettent de la vapeur d’eau dans l’atmosphère.

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Bill Nelson a, par ailleurs, confirmé qu’Artemis-1, la première mission du programme de retour sur la Lune des Etats-Unis, serait lancée « plus tard cette année ».

Le Monde avec AFP