Tourisme spatial: quatre nouveaux passagers sont allés dans l’espace

Le fondateur d’Amazon, Jeff Bezos, et les trois autres personnes de Blue Origin sont officiellement devenus astronautes mardi.

L’année 2021 pourrait rester dans l’histoire comme celle qui aura vu s’amorcer la démocratisation (toute relative) du tourisme dans l’espace. Après le premier vol opérationnel de l’avion spatial de Virgin Galactic le 11 juillet, c’est la capsule de Blue Origin qui a emmené mardi ses premiers passagers dans l’espace.

Au total, en moins de dix jours, huit civils ont découvert les joies de l’impesanteur et pu voir de leurs yeux la courbure de la Terre se détacher sur le noir du cosmos. C’est autant que tous les touristes spatiaux précédents hébergés, pour 20 à 30 millions de dollars, à bord de la Station spatiale internationale entre 2001 et 2009.

Huit civils ont découvert les joies de l’impesanteur et pu voir de leurs yeux la courbure de la Terre se détacher sur le noir du cosmos. BLUE ORIGIN/via REUTERS

100 km d’altitude

Évidemment, l’expérience proposée par les deux entreprises est plus limitée. Le milliardaire Richard Branson et les trois employés de Virgin Galactic qui ont pu profiter du vol inaugural ne seront restés que quatre-vingt-dix secondes en impesanteur. Mardi, c’est un peu plus du double de ce temps que Jeff Bezos, son frère et les deux autres passagers ont passé à flotter dans l’espace. Suffisant néanmoins pour faire d’eux des astronautes. Wally Funk, 82 ans, invitée par Blue Origin, est devenue la plus âgée de ce club encore très fermé. Olivier Daemen, 18 ans, est lui le plus jeune et le premier à avoir payé sa place pour un vol suborbital (on ne connaît pas le tarif).

La technologie proposée par Blue Origin est plus traditionnelle que l’avion-fusée embarqué par le vaisseau-porteur de Virgin Galactic. Les passagers prennent place dans une capsule positionnée en haut d’une petite fusée de 15 mètres, New Shepard. Sauf la taille réduite du lanceur, cela ressemble dans son principe aux vaisseaux russes Soyouz ou aux anciennes capsules américaines Apollo (mais aussi à l’actuelle Crew Dragon de SpaceX ou à la Starliner de Boeing).

Trois minutes après le lancement, la capsule se détache du lanceur qui revient se poser au sol. Si SpaceX nous a rendus familier de cet exploit ces dernières années, cela reste une performance remarquable! Tandis que le lanceur retombe, la capsule termine sa montée pour atteindre un peu plus de 100 km d’altitude avant de redescendre sur terre sous trois gigantesques parachutes. «C’est le plus beau jour de ma vie», a déclaré Jeff Bezos peu après que la capsule se soit posée dans le désert texan d’où il venait de décoller dix minutes auparavant.

Jeff Bezos, son frère et les deux autres passagers ont passé 11 minutes à flotter dans l’espace. BLUE ORIGIN/via REUTERS

Quel avenir pour les deux entreprises? Blue Origin prévoit de réaliser encore deux vols cette année. Le prochain pourrait se dérouler fin septembre ou début octobre, mais aucun détail sur les participants n’a filtré. On ne connaît pas le tarif pratiqué mais si les enchères pour ce vol inaugural étaient montées à 28 millions de dollars, le prix du ticket devrait être plus bas. Un seuil à 1,4 million de dollars avait été fixé pour les enchères et 5200 acheteurs potentiels ont participé! En ce qui concerne Virgin Galactic, deux vols de qualification sont encore prévus cette année. Puis l’entreprise prévoit de faire quelques changements de design afin de pouvoir augmenter la cadence de vol. Quelque 600 personnes auraient dépensé 250.000 dollars pour être mises sur liste d’attente. Dans les deux cas, on ne semble encore qu’aux balbutiements de ce nouveau secteur.

Cinq jours en orbitre

D’ici là, c’est peut-être encore SpaceX qui pourrait changer la donne. L’entreprise prévoit un premier vol commercial à bord de sa capsule Crew Dragon. Ce sont cette fois-ci quatre sièges à 55 millions de dollars pièce qui seront mis en vente. À ce prix, l’expérience proposée est toutefois autrement plus spectaculaire: les passagers devraient alors passer cinq jours en orbite autour de la Terre, jusqu’à 800 km d’altitude, soit deux fois celle de la Station spatiale internationale! Départ prévu fin 2021 ou début 2022.